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Contaminación

Contaminación radiactiva: qué es, causas, consecuencias y soluciones viables

Contaminación radiactiva

Siempre que escuchamos hablar de contaminación radiactiva o hasta de radioactividad en general, nos suelen asaltar pensamientos poco positivos. Lo cierto es que la intuición no nos falla, dado que estamos ante la más peligrosa de las formas de contaminación.

Denominada también contaminación nuclear, la que nos ocupa  es aquella contaminación que se produce a partir de radioisótopos, bien naturales o artificiales,  susceptibles de expandir graves consecuencias en los alrededores del lugar en el que se produzca.

Dicho esto, es fácil comprender cuál es la importancia de plantearse qué es la radiactividad o la contaminación por radiación.

Qué es la contaminación radiactiva

La radiactiva es aquel tipo de contaminación que se da a partir de la presencia de un sinfín de sustancias radiactivas. Tales sustancias se encuentran en un ambiente determinado y pueden proceder de diversas fuentes. La primera contaminación de este tipo que se dio en la historia se descubrió en la corteza terrestre.

De modo específico, también se experimentó esta contaminación por acción de los rayos cósmicos que se encontraban en elevadas cantidades en la naturaleza. Entre ellos se pueden describir isótopos como radón: Be, K, Po y U.

El origen de esta contaminación también se puede relacionar con radioisótopos artificiales como  el Co, Cm, Pu y Am, a sabiendas de que estos se van originando propiamente tras la actividad humana, no estando establecidos de forma espontánea en la naturaleza como ocurre con los radioisótopos naturales.

Es habitual que se confunda la exposición exterior a las radiaciones ionizantes con la contaminación radiactiva:

  • Las radiaciones ionizantes se traducen en lo mismo que suciedad, si bien en este caso, el tipo de contaminación se puede reducir e incluso eliminar mediante técnicas de descontaminación
  • La contaminación exterior no cuenta con posibilidades de reducción

Por su parte las radiaciones ionizantes tienen que ver con la radiactividad en la medida que esta última se produce, de manera espontánea, en núcleos de átomos inestables emitiendo, a través de su desintegración en otro estable, una enorme cantidad de energía en forma de este tipo de radiaciones.

Los niveles abarcados por la contaminación nuclear no incluyen solo riesgos para el ser humano, sino también para todo aquello que lo rodea, incluyendo los alimentos y cuantos objetos tengan contacto con las radiaciones.

Contaminación radioactiva

Causas de la contaminación por radioisótopos

Los elementos radiactivos son producidos en el medio ambiente, afectando también a otros materiales. Incluyen el estroncio, el yodo y el radio.

Los gases y partículas son producidos por los mencionados materiales radiactivos, siendo arrastrados por el viento y por la lluvia que hace caer al suelo las partículas radiactivas, en un fenómeno que se conoce como precipitaciones nucleares.

Las principales causas de la contaminación radiactiva son los accidentes humanos y sobre todo la utilización de los materiales radiactivos y la disposición liberada de residuos. Analicemos algunas de estas principales causas:

Ensayos militares. El uso de materiales radiactivos en pruebas militares y nucleares efectuadas al aire libre provoca la retención en la atmósfera de los gases provocados, contaminando el aire y alterando el agua, en el momento en que estos sólidos puedan acabar en ellos.

Si estos ensayos se producen, lo menos perjudicial es que se lleven a cabo con uranio empobrecido, habida cuenta de que este material conlleva un menor riesgo radiactivo, sin dejar de estar asociado a la radiactividad.

Actividad industrial. Producir energía nuclear constituye una de las causas industriales primordiales de la contaminación nuclear, debido a la emisión a la atmósfera de sustancias radiactivas por parte de las centrales nucleares durante su actividad. Aunque tal emisión se encuentra limitada por ley, los residuos son fuente de contaminación.

Prácticas médicas cotidianas. Existen una serie de residuos generados durante el uso de la medicina nuclear y de la radioterapia, como el material de laboratorio, el de instrumentos irradiados, el de aguas residuales, etc.

Accidentes humanos. Si durante la producción de radioisótopos se produjera una total pérdida de control, es posible que se produjera una contaminación radiactiva accidental. Como ejemplos pueden citarse las catástrofes nucleares de Chernóbil o de Fukushima, en la que los elementos radiactivos fueron dispersados por el suelo, el mar o la atmósfera.

Otras fuentes capaces de generar contaminación nuclear a partir de la generación de recursos radiactivos son:

  • Fabricación de combustible nuclear
  • Minería de Uranio
  • Reactores nucleares en potencial
  • Vertido en el medio ambiente de desechos nucleares. Imaginemos la refrigeración de los reactores nucleares con agua. Una vez el líquido elemento sea devuelto al mar o al río del que procede, la contaminación del ecosistema está servida

Causas de la contaminación por radioisótopos

Consecuencias de la contaminación nuclear

Pese a que la energía que deriva de la radiactividad también cuenta con sus características positivas, las consecuencias que acarrea la contaminación por ella producida son altamente peligrosas.

La contaminación nuclear puede presentarse en formas muy diversas en cualquier tipo de vía, material o elemento de uso ordinario, además de en personas y, como no podría ser de otra manera, en el medio ambiente.

El contacto directo con estas partículas puede ocasionar efectos diversos relacionados con el tipo de exposición. Así:

  • Exposiciones leves o moderadas a partículas radiactivas pueden ocasionar afecciones graves de salud del tipo de cánceres, caídas de pelo o problemas genéticos
  • Exposiciones de alto nivel pueden llegar a ser letales

Un análisis algo más profundo sobre la cuestión nos llevaría a diferenciar entre los distintos efectos de la radiactividad:

Efectos sobre el organismo. Estos efectos varían en función del organismo y del nivel de radiación, así como de los órganos y tejidos afectados. Sea cual sea el caso, existe seguridad de que las partículas radiactivas destruyen de forma progresiva las células humanas, llegando a causar daños en su ADN.

Algunas de las consecuencias de lo citado pueden ser:

  • Defectos genéticos
  • Problemas en la médula ósea
  • Tumores cancerígenos
  • Infertilidad y malformaciones fetales
  • Alteraciones gastrointestinales
  • Debilitamiento del sistema inmunitario
  • Problemas de salud a nivel mental
  • Posible fallecimiento en exposiciones de alto nivel o prolongadas

Efectos sobre el medio ambiente. Aunque la radiactividad es emitida por la naturaleza de forma natural, la corteza terrestre retiene las emisiones con el objetivo de que no se extiendan y produzcan daños.

El problema lo encontramos cuando las partículas que las centrales nucleares producen sobrepasan sus muros, llegando a la atmósfera, al agua o al suelo, pudiéndose expandir o contaminar fácilmente los alrededores.

Soluciones para la contaminación por radioactividad

Una vez conocido cuál es el origen de la contaminación nuclear y sus consecuencias, es necesario abordar sus posibles soluciones:

Alejamiento de las centrales nucleares. Ni que decir tiene la importancia de que este tipo de centrales se encuentren alejadas de centros urbanos. Lo ideal es mantener una distancia de unos 300 kilómetros con el lugar en el que estos elementos estén situados.

Precaución en el manejo de la energía nuclear. La transformación de la energía nuclear a eléctrica requiere la toma de una serie de una serie de precauciones. La mejor alternativa existente consiste en la prevención de la cantidad de energía nuclear en el medio ambiente.

Disminución de los  conflictos bélicos. La disminución de las posibilidades de guerra lleva consigo el hecho de que no se emitan bombas ni elementos radiactivos, que tan nocivos pueden resultar para el medio ambiente.

Educación ecológica. Promover los conocimientos en torno a los problemas originados por los elementos radioisótopos y sus consecuencias, constituye una de las mejores maneras de prevenirlas.

Descubre más tipos de contaminación en este desplegable (puedes ir a la home para ver otros tipos):

Contaminación nuclear radiactiva explicación en vídeo

Fuentes y Referencias

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